F-1 유학생 신분 회복 (F-1 Reinstatement)


미국 내에는 많은 유학생들이 F-1신분으로 체류하고 있습니다. 유학생 신분은 문자 그대로 한국에서 학업 목적만으로 F-1비자를 취득해서 바로 입국한 분들도 있고, 미국에서 오랜 기간 살아온 이민자 가정 안에서 아직 영주권을 취득하지 못한 21세 이상의 성년 자녀분들의 체류 신분으로도 많이 사용됩니다. 이러한 F-1신분은 I-20를 발급해 주는 학교 등록과 학비를 부담할 수 있는 재정 능력 증명을 통해 비교적 용이하게 승인됩니다. 하지만, 승인된 F-1신분을 유지하기 위해서는 최소 취득해야 하는 학점 수, 제한된 취업 조건 등에 관련된 많은 규정을 잘 따라야 합니다.


그래서 I-20를 발행하는 학교들은 International Students관련 업무를 전담하는 office가 있고, 각 유학생들이 의사 결정이 필요한 시기마다 F-1신분을 유지하는데 문제가 없는지 함께 검토해 주는 DSO (Designated School Officials)가 있습니다. 이런 이유로 F-1신분 체류 유학생 분들이 새로운 학교에 등록 또는 전입을 하게 되면, 가장 먼저 해야 할 일이 바로 본인의 DSO가 누구인지 확인하는 일입니다. 미리 얼굴도 익혀 놓고, 사소한 의사 결정도 문의를 해서 DSO와 많은 의사소통을 해 놓는 것이 중요합니다. 제 경험상 F-1신분 관련된 상담 내용의 절반 이상은 본인이 해당 이슈를 DSO와 미리 상의하고 의사 결정을 했더라면 문제없이 해결되었을 문제입니다. 또한 어떤 이슈들은 이민국을 상대로 혼자 진행하면 승인이 어려울 수 있는데, DSO가 적극적으로 도와줄 의사만 있다면 쉽게 승인을 받기도 합니다.


F-1의 신분을 회복 (F-1 reinstatement)하는 절차도 그런 이슈 중에 하나입니다. F-1신분 상실은 학업을 계속하지 못한 상황으로 발생하기도 합니다만, OPT신청 과정 또는 학교 전입 과정에서 관련 규정 (시기, 조건 등)을 제대로 지키지 못해 발생하는 경우가 많습니다. 즉, 본인의 학교 생활에 어떤 변화가 생겼다면 바로 DSO와 그 변화로 인해 본인의 F-1신분에 미칠 영향을 상의하고 해당 절차에 대해 도움을 요청하는 것이 매우 중요합니다.


일단 상실된 F-1신분의 회복은 쉽지 않은 절차입니다. 다음 다섯 가지 요건이 모두 충족되어야 신청이 가능하기 때문에 차라리 본국으로 돌아가 새로운 F-1비자 승인을 받아서 재입국하는 것이 나을 수도 있습니다.

1) F-1 신분을 상실한 기간이 5개월을 넘지 않아야 합니다. 이미 이 기한을 넘겼다면, 5개월 동안 신분 회복을 신청하지 못한 “아주 특별한” 정황 (exceptional circumstance)이 있었음을 증명해야 합니다.

2) 과거에 이와 유사한 F-1신분 유지 법령을 고의로 위반한 적이 없어야 합니다.

3) I-20을 발행한 학교에서 현재 학업 중이거나 향후 진행할 계획이어야 합니다. 즉, 학업 의지를 보여야 합니다.

4) 허가 없이 취업 활동을 한 적이 없어야 합니다.

5) 가장 중요한 마지막 요건은 F-1신분을 유지하지 못한 이유가 본인이 통제할 수 없는 상황(circumstances beyond the student’s control)이었거나, DSO가 수업량을 줄여줄 수 있는 재량권 안의 이유였어야 합니다. 예를 들어 학업 초기에 유학생이 겪을 수 있는 심각한 언어 장벽, 낯선 학교 시스템, 수준에 맞지 않는 과도한 수업량, 그리고 이로 인한 건강 혹은 심리적인 문제 등이포함될 수 있습니다.


현재 F-1 유학생 신분으로 미국에 체류 중이라면, 신분 유지에 늘 신경을 써서 특히 절차상의 사소한 실수로 체류 신분에 문제가 생기는 일이 없도록 해야 할 것입니다. 그럼에도 불구하고, F-1신분 상실에 대한 통지를 받았다면 전문가와 함께 본인의 상황에서 가장 적합한 방법을 찾아 최대한 빨리 대처하는 것이 무엇보다 중요할 것입니다.

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